Un surco en la superficie de Marte, creado por el paso de una rueda del Rover Spirit, muestra una capa blanca compuesta por un 90 por ciento de sílice puro – un descubrimiento bienvenido por los investigadores que buscan vida en Marte. (NASA / JPL / Cornell University)

Una rueda atascada en el polvo marciano resultó ser una especie de golpe de suerte para el Rover Spirit. Como la rueda atascada fue arrastrada a lo largo de un trecho, se excavó un surco revelando una capa blanca de sílice al parecer producido por fuentes hidrotermales, como las famosas aguas termales en Yellowstone. Y donde una vez hubo agua caliente, podría haber surgido la vida.

El descubrimiento, informado en Science, fue realizado por un equipo de investigadores dirigido por Steven Squyres de la Universidad de Cornell. La noticia también fue anunciada por la Universidad Estatal de Arizona (A.S.U.). Steven Ruff de A.S.U., uno de los co-autores, dijo que la existencia de aguas termales fue sugerida por el tipo de sílice encontrado, así como por otras evidencias de actividad volcánica en la zona.

“En la Tierra, la única manera de tener este tipo de enriquecimiento de sílice es el agua caliente que reaccionan con las rocas,” dijo el Dr Ruff, y señaló que esta parte de Marte – denominada Planicie Casera por los investigadores – es un lugar lógico para la existencia de agua . “La planicie casera provino de un evento volcánico explosivo con agua o hielo involucrados. Hemos visto que las rocas fueron arrojadas a la atmósfera y aterrizaron para realizar pequeñas hendiduras en los suaves y húmedos sedimentos de cenizas en torno a la salida de vapor. ”

Otro de los co-autores, Jack Farmer de A.S.U., dijo: “En la Tierra, los depósitos hidrotermales siempre se asocian con la vida y los correspondientes depósitos de sílice suelen contener restos fósiles de microbios.” Los investigadores no están seguros si ese es el caso en Marte , Porque el Rover Spirit no lleva los instrumentos que pueden detectar vida microscópica. “Lo que podemos decir,” el Dr Farmer agregó, “es que alguna vez este fue un entorno habitable, donde el agua líquida y la energía necesaria para la vida estaban presentes.”

Y ya los investigadores contemplan este sitio como un lugar donde un futuro Rover con el equipo adecuado – que ya están desarrollando – debería ir en busca de signos de vida microscópica. A partir de ahora, sin embargo, no hay planes para la apertura de un balneario, aunque sólo sea porque las Termas de Marte están un poco secas por el momento.