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El Weblog sin dogmas

Archive for 31 julio 2008

Las estrellas pueden no estar tan finamente sintonizadas, después de todo

Posted by keithcoors_00 en 31 julio, 2008

Un cambio en la naturaleza de las constantes fundamentales todavía podría permitir la formación estelar.
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¿Las estrellas iluminan el cielo en otros universos? A menudo se discute que las constantes fundamentales de la física en nuestro propio Universo están exquisitamente sintonizadas para permitir la existencia de estrellas – y, por tanto, de vida. Pero Fred Adams, un astrofísico de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, ahora sugiere lo contrario.

En un artículo que pronto será publicado en el Diario de cosmología y astrofísica de Physics(1), Adams dice que las tres constantes físicas más importantes que determinan la formación de estrellas pueden tener valores muy diferentes, y aún así permitir la aparición de estrellas. En otras palabras, no hay nada, evidentemente, “especial” acerca de sus valores en nuestro universo en absoluto.

Que ciertamente no es la visión que prevalece (2, 3), que sostiene que un ligero ajuste al valor de la fuerza electromagnética, por ejemplo, constituiría una grave perturbación de estrellas, a tal grado que no podían crear los materiales y las condiciones necesarias para la vida.

Universos con diferentes constantes fundamentales pueden llegar a existir, de acuerdo con la más favorecida de las teorías cosmológicas actuales, llamada inflación. Así que estos universos, condenados por un pobre empate en la lotería cósmica, realmente carecen de estrellas, y, por tanto, ¿serían estériles?

Constantes cruciales

Para responder a esta pregunta, Adams observó los tres parámetros fundamentales que son las más cruciales para la formación de estrellas: la constante gravitacional G, la constante a de estructura fina, que determina la intensidad de la fuerza electromagnética, y un parámetro C que determina la tasa de reacciones nucleares responsables del proceso de fusión que hace brillar a las estrellas.

Calculó los intervalos de valores diferentes de G, C y α que apoyarían el que las estrellas se quemen durante el tiempo suficiente para dar a la vida una oportunidad de evolución en los planetas que las rodean – unos mil millones de años, más o menos a juzgar por nuestra propia experiencia.

Una forma de resolver esta cuestión es buscar la forma en que estos parámetros afectan a los mínimos y máximos posibles de las masas estelares. Si las estrellas tienen una masa demasiado baja, no pueden obtener la densidad y calor suficientes como para provocar la fusión. Si tienen demasiado elevada su masa, la “presión de la radiación” creada por la emisión de luz no será lo suficientemente grande como para evitar que la estrella se colapse bajo su propia gravedad en un cuerpo oscuro super denso como un agujero negro.

Adams estima que todas las constantes G, α y C podrían tener valores distintos de los medidos en nuestro universo por un factor de un centenar de veces mayor o menor, y aún permitir la existencia de estrellas.

Vivir rápido, morir aplastados

“Este es un artículo muy interesante”, dice Mario Livio, un astrofísico de la NASA, del Telescopio Espacial del Instituto de Ciencias en Baltimore, Maryland. “Esto demuestra que ciertamente no es imposible, en principio, para otros universos desarrollar estrellas para un amplio rango de valores de las constantes de la naturaleza”.

Martin Rees, un cosmólogo de la Universidad de Cambridge, y Astrónomo Real de la Gran Bretaña, dice que no debemos estar demasiado sorprendidos por el resultado, pues otros astrónomos han demostrado que los universos en los que la gravedad es más fuerte podrían soportar a las estrellas – a pesar de que habría mucho vida más corta. “Estos no serían universos propicios porque no habría tiempo suficiente para la evolución compleja”, añade, “y objetos tan grandes como nosotros serían aplastados por la gravedad.”

Pero las estrellas no son la única forma de poder la vida. Por ejemplo, se piensa que los agujeros negros irradian energía llamada radiación de Hawking, en una especie de proceso de evaporación que finalmente consume el agujero en sí. Adams muestra que hay una amplia gama de valores de α y G que permite la formación de un agujero negro que irradie lo suficiente, y durante el tiempo suficiente, para potenciar un planeta por varios miles de millones de años.

Adams insiste en que su estudio es sólo el comienzo de un entendimiento más profundo de cómo está finamente sintonizado nuestro Universo. Incluso si las leyes de la física permiten la existencia de estrellas que se queman a través de la fusión, dice, otras constantes fundamentales pueden determinar si pueden o no pueden formarse en gran número – ya no digamos si pueden o no pueden sustentar vida.

Autor: Philip Ball
Para Nature News
Traducción: KC
Foto: NASA / ESA / AURA / Caltech.
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Referencias

  1. Adams, F. J. C. Cosmol. Astropart. Phys. En prensa; preliminares en http://arxiv.org/abs/0807.3697 (2008).
  2. Davies, P. Goldilocks El Enigma: ¿Por qué el Universo está sintonizado para la Vida? (Penguin, 2006)
  3. McMullin, E. de Fitness en el Cosmos para la Vida (eds. JD Barrow, S. Conway Morris, SJ Freeland & CL Harper, Jr (Cambridge University Press, 2008).
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Hacia una civilización de tipo 1

Posted by keithcoors_00 en 30 julio, 2008

Junto con la política energética, los sistemas políticos y económicos también deben evolucionar.

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Por Michael Shermer
Traducción: KC

Nuestra civilización se está acercando a un punto de inflexión. Los seres humanos tendrán que hacer la transición de los combustibles fósiles no renovables como la fuente primaria de energía a las energías renovables que nos permitirán prosperar en el futuro. Si fallamos al hacer esta transformación, nos vamos a condenar en las interminables maquinaciones políticas económicas y los conflictos que han asolado la civilización durante el último medio milenio.

Necesitamos nuevas tecnologías para estar seguros, pero sin sistemas políticos y económicos evolucionados, no podremos convertirnos en lo que debemos. ¿Y qué es eso? Una civilización de tipo 1. Me explico.

En 1964 un artículo sobre la búsqueda de civilizaciones extraterrestres, el astrónomo soviético Nikolai Kardashev sugirió usar radiotelescopios para detectar las señales de energía de otros sistemas solares en los que puede haber civilizaciones de los tres niveles de avance: Tipo 1 puede aprovechar toda la energía de su planeta-hogar; Tipo 2 puede cosechar toda la potencia de su sol, y Tipo 3 puede dominar la energía de toda su galaxia.

Sobre la base de nuestra eficiencia energética en ese entonces, en 1973 el astrónomo Carl Sagan estimó que la Tierra representa un tipo 0.7 en la civilización en una escala entre el tipo 0 y tipo 1 (estimaciones más actuales nos sitúan en 0.72). Como la escala Kardashevian es logarítmica – en la que cualquier aumento en el consumo de energía requiere un enorme salto en la producción de energía – tenemos una largo camino antes del 1.0.

Los combustibles fósiles no nos llevarán allí. Las fuentes renovables como la solar, eólica y geotérmica son un buen punto de partida, y junto a la energía nuclear podría eventualmente llevarnos al Tipo 1.

Sin embargo, los obstáculos no son únicamente – ni siquiera principalmente – tecnológicos. Tenemos un historial notable de lograr soluciones científicas a problemas de supervivencia – siempre y cuando exista la voluntad política y las oportunidades económicas que permitan

florecer a las soluciones. En otras palabras, necesitamos una política y economía de tipo 1, junto con la tecnología, con el fin de convertirnos en una civilización de tipo 1.

Estamos cerca. Si utilizamos la escala de Kardashevian para graficar el progreso de la humanidad, ésta mostraría hasta qué punto hemos llegado en la larga historia de nuestra especie desde el Tipo 0, y nos llevaría a ver lo que una civilización de tipo 1 podría ser:

Tipo 0.1: Fluidos grupos de homínidos que viven en África. La tecnología consiste en primitivas herramientas de piedra. Dentro del grupo los conflictos se resuelven a través de jerarquía de dominación, y entre grupos la violencia es común.

Tipo 0.2: Bandas de itinerancia de cazadores-recolectores que forman grupos de parentesco, con un sistema político mayormente horizontal y una economía igualitaria.

Tipo 0.3: Tribus de personas vinculadas a través de parentesco, pero con un más asentamiento y estilo de vida agrario. El comienzo de una jerarquía política y económica con una primitiva división del trabajo.

Tipo 0.4: Jefaturas que consisten en coaliciones de tribus en una sola unidad política jerárquica con un líder dominante en la parte superior, y con los inicios de las desigualdades económicas importantes y una división del trabajo en la que los miembros inferiores
de la clase producen alimentos y otros productos consumidos por no productores de clase alta.

Tipo 0.5: El estado como una coalición política con jurisdicción sobre un bien definido: el territorio geográfico y sus correspondientes habitantes; con una economía mercantil que busca un saldo favorable del comercio en unjuego ganar-perder en contra de otros Estados.
Tipo 0.6: Imperios extienden su control sobre los pueblos que no están cultural, étnica o geográficamente dentro de su jurisdicción normal, con un objetivo de dominio económico sobre los imperios rivales.

Tipo 0.7: Democracias que dividen el poder sobre varias instituciones, que son administradas por funcionarios elegidos por votación a favor de algunos ciudadanos. Los inicios de una economía de mercado.

Tipo 0.8: Las democracias liberales dan el voto a todos los ciudadanos. Los mercados comienzan a adoptar un juego económico no-cero de ganar-ganar mediante el libre comercio con otros estados.


Tipo 0.9: Capitalismo democrático, la mezcla de la democracia liberal y el libre mercado, se está extendiendo en todo el mundo a través de movimientos democráticos en las naciones en desarrollo y amplios bloques comerciales como la Unión Europea.

Tipo 1.0: El mundialismo en todo el planeta, que incluye acceso inalámbrico a Internet, con todo el conocimiento digitalizado y disponible a todos. Una economía completamente mundial con libre mercado en el que cualquiera puede comerciar con cualquier otra persona sin que pueda haber injerencia de Estados o gobiernos. Un planeta donde todos los Estados son democracias en las que todo el mundo tiene la franquicia.

Las fuerzas en el trabajo que podría impedir hacer el gran salto hacia delante a una civilización de tipo 1 son principalmente políticas y económicas. La resistencia de los estados no democráticos para ceder el poder al pueblo es considerable, especialmente en las teocracias cuyos líderes preferirían que todos volvieran a jerarquías de Tipo 0.4. La oposición hacia una economía global es sustancial, incluso en el Occidente industrializado, donde el tribalismo económico todavía domina el pensamiento de la mayoría de los políticos, intelectuales y ciudadanos.

Durante miles de años, hemos existido en un mundo tribal de suma cero en el que una ganancia para una tribu, estado o nación significa una pérdida para la otra tribu, estado o nación – y nuestros sistemas políticos y económicos han sido diseñados para su uso en ese mundo de ganar-perder. Pero tenemos la oportunidad de vivir en un mundo ganar-ganar y convertirnos en una civilización de tipo 1 mediante la difusión de la democracia liberal y el libre comercio, en el que florecerán los beneficios científicos y tecnológicos. Soy optimista porque en el tiempo profundo del evolucionista y en la visión de largo plazo del historiador, la tendencia de líneas para el logro del tipo 1 nos lleva inexorablemente hacia arriba.

Ese es el cambio en el que podemos creer.
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Michael Shermer es profesor adjunto en la Escuela de Política y Economía en Universidad de Graduados de Claremont, editor de la revista mensual Skeptic y columnista de Scientific American. Su último libro es “La Mente del Mercado.”

Artículo original en LA Times.

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La edad de un cráter en la Luna lo hace atractivo como sitio para base lunar

Posted by keithcoors_00 en 29 julio, 2008

El fechado del cráter Shackleton sugiere que puede ofrecer suministro de hielo.
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Un pedazo de terreno sobre la Luna es mucho más viejo de lo que se había pensado anteriormente, lo que significa que hubo más tiempo para que se acumulara el hielo de agua. La conclusión, basada en el análisis de los datos de la misión SMART-1, hace que el cráter sea un sitio muy atractivo para una colonia lunar, según los científicos detrás del estudio.
El cráter Shackleton tiene 20 kilómetros de largo y se asienta cerca del polo sur de la Luna. Se vislumbra como un sitio para una base lunar, ya que su parte inferior hay sombra permanente – una condición previa para el almacenamiento de hielo, si es que existe allí. Por el contrario, el borde del cráter parece beneficiarse casi todo el año del sol, indispensable para cualquier base con energía solar.
Los científicos bajo la dirección de Paul Spudis del Instituto Lunar y Planetario en Houston, Texas, han utilizado imágenes de la sonda SMART-1 de la Agencia Espacial Europea, para determinar la edad del cráter mediante un cuidadoso recuento de los más pequeños cráteres de impacto a su alrededor. “Hemos encontrado que es mucho más viejo de lo que se había pensado anteriormente,” dice el miembro del equipo Ben Bussey del Laboratorio de Física Aplicada de Laurel, Maryland.
El Sistema Solar está lleno de desechos que bombardean todos los cuerpos dentro de sus límites, aproximadamente al mismo ritmo, por lo que contando los cráteres y observando la manera en que se superponen puede dar una indicación de la edad. Anterior estimaciones de la edad del cráter oscilaba entre menos de mil millones a 3.3 millones de años.

Pero las imágenes más detalladas obtenidas mediante el experimento AMIE de la SMART-1 permitieron que el equipo estimara la edad del Shackelton aproximadamente en 3,600 millones de años. El trabajo está publicado en Geophysical Research Letters1.

Inicio de un hogar

Esta es una buena noticia para los seres humanos, pensar en quedarse en la Luna durante un tiempo. “Tiene mucho más tiempo posible para acumular hielo”, dice Bussey, “y más de mil millones de años es factible para acumular una cantidad significativa”.

Hay todavía debate sobre si el hielo podría haber sido llevado a la Luna por cometas, o entregado por el viento solar

rico en hidrógeno, reaccionado con el oxígeno en las rocas de la superficie, para producir películas delgadas de agua.La teoría de

Bussey, que un cráter de más edad ha permitido que más hielo se acumule, sólo se sostiene si el hielo llegó a la Luna en los cometas, dice Manuel Grande de la Universidad de Gales, Aberystwyth, Reino Unido, que trabajó en la misión SMART-1. Una fuente de viento solar podría depositar hielo, pero en tal lentitud que las pérdidas en gran escala anularían su acumulación.La presencia de agua en la Luna todavía no se ha demostrado concluyentemente, añade Grande. Sin embargo, La

sonda Lunar Prospector de la NASA encontró evidencias de hidrógeno en ambos polos en 1999. “Parece perverso pensar que hay hidrógeno sin que sea agua”, dice Grande.Los próximos datos provendrán de la agencia espacial japonesa y su misión Kaguya, que inició en septiembre de 2007, dice Bussey. Otras

misiones futuras de investigación de la Luna incluyen el Orbitador Lunar Reconnaissance de la NASA, que ahora espera su lanzamiento a principios de 2009 después de una reciente demora. La Agencia Espacial de la India lanzará la nave Chandrayaan-1 en septiembre, con instrumentos a bordo para trabajar en experimentos de geología y química de la superficie lunar, especialmente en los polos. “Entre [estas misiones] esperamos que se haga un mapa de los lugares más prometedores que tengan hielo”, dice Bussey.Desde Naturenews.
Por

Katharine Sanderson
Traducción: KC
Imagen
NASA/JPL/USGS

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Encogiendo al microscopio en busca de laboratorios más compactos

Posted by keithcoors_00 en 28 julio, 2008

Desde el NY Times

Por HENRY FOUNTAIN
Traducción: KC
En la campaña para miniaturizar los instrumentos de laboratorio, para crear el así llamado laboratorio en un chip, el convencional microscopio de luz ha sido un escollo. Los microscopios requieren lentes y, sobre todo, espacio para centrar y ampliar las imágenes.

Changhuei Yang y sus colegas en el California Institute of Technology han desarrollado un enfoque diferente, uno que elimina la necesidad de lentes y espacio. En su dispositivo, llamado microscopio optofluidico, un ejemplar pasa directamente sobre un chip de imagen digital que está enmascarado por una película de metal con agujeros del tamaño de una micra(*) en cada píxel. Al colocar los agujeros de una manera determinada, e iluminando la muestra, mientras fluye a una tasa constante frente al chip, puede obtenerse una imagen de alta resolución.

En un artículo en las memorias de la Academia Nacional de Ciencias, el doctor Yang y sus colegas informan ahora sobre el desarrollo de dos microscopios-en-un-chip en pleno funcionamiento. Uno está diseñado para la imagen de objetos largos, delgados como un C. elegans, esos pequeños gusanos que se utilizan como modelo de los organismos en los laboratorios de todo el mundo. El otro puede ser usado para ver objetos esféricos o elipsoidales como esporas o células individuales.

La técnica básica es la misma en ambos dispositivos, las diferencias surgen en la forma en que los especímenes se mueven a través del chip sensor. En el primer dispositivo, la gravedad mueve gusanos u otros especímenes en el agua a través de un pequeño canal. Sin embargo, debido a pequeñas diferencias en la velocidad de flujo, este método podría causar que un objeto esférico, como una célula, diese vueltas. Así que en el segundo dispositivo, los investigadores utilizan un pequeño campo eléctrico para mantener los especímenes estables y moverlos a través del chip.
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(*) Micra es la millonésima parte de un metro, equivalente a una milésima parte de un milímetro.

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¿Qué podemos hacer por México?

Posted by keithcoors_00 en 27 julio, 2008

Ayer platicaba con un par de amigos recién conocidos (padre e hijo), sobre el tema de lo mal que está México en varios aspectos. Me comentaba el papá que estaba en total desacuerdo con varios “modos” de las leyes, reglamentos y costumbres mexicanas y que, debido a su trabajo que le lleva varias veces a los EE. UU. en el lapso de un mes, piensa que sería mejor vivir allá que acá.

Las cosas qué el me comentaba en las que hay un diferencial apreciable entre ambos países es en:

    1. El poder adquisitivo del dinero,
    2. Los niveles salariales,
    3. Las facilidades para obtener crédito y
    4. El cumplimiento de las leyes

Yo estuve de acuerdo con él y además añadí que era obvio que algo habría en los EE. UU. que es el país que tiene más premios Nobel del mundo (especialmente en química, física y fisiología/medicina). Reconozco, por experiencia que el sistema de ese país recompensa más a quien produce que lo que se puede esperar aquí en México. Reconozco, por tener referencias directas, que un lavatrastes en los EE. UU. puede tener un nivel de vida mayor que el de un ingeniero en México (aunque hay una especie de movimiento subterráneo por hacernos creer que los ricos somos los mexicanos). Reconozco por vivencia propia, que en términos generales hay más orden y disciplina ciudadana en los EE. UU.

Pero también hay que reconocer que los norteamericanos, por tener un mejor nivel de vida y de ingresos, les queda suficiente espacio económico y temporal para consumir drogas; la prueba es que los flujos globales de estupefacientes tienen como destino principal los EE.UU.

No hay un sistema perfecto, ni un país paradisiaco. Todo beneficio tiene un precio. Nada resulta gratuito, tarde o temprano alguien paga por la etiqueta “gratis”.

Sin embargo, hay que reconocer que México tiene muchos avances y aun muchas cosas que mejorar. Entre los avances económicos cito la estabilidad actual del peso. Pero entre las necesidades imperiosas cito la urgente reducción de los niveles de corrupción y el alza en los indicadores educativos.

Bien por esa, estamos de acuerdo, dijimos todos, el gobierno mexicano debe hacer más por estas causas, pero no está dispuesto a hacerlo. De acuerdo. Hay mafias en todos los niveles ¿Qué estamos haciendo en el nivel de la sociedad mexicana para impedir el accionar de estas mafias? ¿Qué hacemos por reducir los niveles de corrupción? ¿Qué hacemos por mejorar la educación?

Y en general ¿Qué podemos hacer los mexicanos por México?

Esta pregunta queda en el aire. Yo comentaba que a nivel personal hago lo que mejor se hacer, difundir lo que me apasiona, en lo que mejor estoy preparado para evitar caer el el dogmatismo político (o del tipo que sea), que nos hace creer, por citar un ejemplo, que el “petróleo que extrae PEMEX es de los mexicanos”, cuando sabemos desde hace décadas que PEMEX no es la fuente de riqueza que nos pintan, sino que es la fuente de corrupción más importante del gobierno mexicano. En este espacio se difunde ampliamente el uso y aplicación del pensamiento crítico y del escepticismo para combatir esos dogmas.

Por estas razones comentadas con mis amigos, es que lanzo en este espacio esta spreguntas:

Tú, amable lector de este blog:

¿Qué puedes hacer por México?
¿Que estás dispuesto a hacer por mejorar nuestra patria?
¿Qué estás haciendo ahora, aparte de quejarte?

Respuestas pueden mandarse a keithcoors@gmail.com o dejarlas en forma de comentario aquí.

¡Vive sin dogmas!


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