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El Weblog sin dogmas

Vida sintética, el mayor reto de la biología

Posted by keithcoors_00 en 7 enero, 2009

Aprendí que no se puede dar marcha atrás, que la esencia de la vida es ir hacia adelante. La vida, en realidad, es una calle de sentido único.

Agatha Christie (1891-1976) Novelista inglesa.




Alguien dijo que el siglo XX fue el siglo de la física, pero que el siglo XXI sería el siglo de la biología. Ambas ramas de la ciencia han dado pasos agigantados y el ganador de la carrera aún no se define.

Lo que es cierto es que la física está por dar un paso enorme con los resultados que se esperan una vez que opere el LHC, pero la biología (en especial la genética) está a una nariz de distancia.

Recientemente la revista Nature escogió el método de 2008, el cual correspondió a un desarrollo conjunto entre físicos, ingenieros y biólogos. Los logros más espectaculares de la nanoscopía se esperan en el campo de la biología molecular. Pero Nature también hace mención de un método que puede dejar con la quijada colgada a más de uno.

El mayor reto a largo plazo para la biología es es el diseño de un organismo vivo con un genoma mínimo, libre de redundancias, afinado para realizar ciertas funciones. El reto a corto plazo radica en el montaje un genoma completo, genes no esenciales y todo lo demás, a partir de productos químicos en bruto.

En 2008, se lograron avances técnicos para el montaje del genoma. J. Craig Venter y sus colegas utilizaron una estrategia de recombinación in vitro para recombinar casetes de 24 kb de oligonucleótidos en grandes módulos y luego se trasladó a la levadura para los pasos de recombinación finales para obtener los 582.9 kb del genoma de

Mycoplasma genitalium (Science 319, 1215-1220, 2008 ). Del mismo modo, el grupo liderado por Mitsuhiro Itaya ensambló los 134.5 kb de genoma de los cloroplastos de arroz con una estrategia de recombinación in vivo en el que los clones dominó de 4-6 kb se montaron en Bacillus subtilis (Nat. Methods 5, 41-43; 2008).

Los científicos deberán probar estos genomas para verificar su funcionalidad, para dar el siguiente paso hacia la biología sintética. Lógicamente, esta perspectiva de crear vida bajo pedido es motivo de preocupación y, como cualquier tecnología, puede evocar escenarios de horror, pero también tiene un enorme potencial para la comprensión de la biología y el aprovechamiento de su poderío para la tecnología y la medicina.

De seguro, cuando se enteren de los logros de estos métodos, algunos detractores de la ciencia se desgarrarán las vestiduras, y grupos radicales religiosos y de otra índole (proteccionistas y promotores de la nueva era) estarán al pendiente para denunciar megaconspiraciones mundiales diseñadas para crear el “humano alternativo sintético” o cualquier otra fascinante criatura salida de su siempre prolífica imaginación.

Como escéptico siempre mantendré una postura crítica hacia desarrollos potencialmente peligrosos, pues siempre dependerán de la ética de los tomadores de decisiones. Sin embargo mantengo un buen margen de confianza en que los resultados de estas investigaciones de punta traerán beneficios sustanciales para el logro de mejores condiciones de vida en esta tierra, y de mejores tratamientos médicos para enfermedades que han sido tradicionalmente ineludibles.

Imagen: Médico rural. Desde la colección de LIFE.


Actualización. Junio de 2010

El 27 de mayo de 2010 se publicó en este espacio la entrada titulada El primer paso hacia la vida sintética, en la que se aborda el tema de la reciente elaboración de un genoma de bacteria a partir de material inerte.

Se invita a los lectores a ver este nuevo capítulo en la historia de la vida sintética.

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